Двигатель Стирлинга был изобретен 200 лет назад. Его автор опередил своё время. Только в 50-ых годах прошлого века были созданы компанией «Филипс» удовлетворительно работающие его образцы. Одновременно с этим была разработана и экспериментально исследована криогенная газовая машина (КГМ), работающая по обратному циклу Стирлинга. Приведены основные показатели КГМ с прерывистым и гармоническим характером движения поршней. Показано, что в действительной машине Стирлинга с потерями от внутренней и внешней необратимости может достигаться оптимальная температура охлаждения, при которой степень термодинамического совершенства становится максимальной. Рассматриваются результаты систематизации различных КГМ, в том числе и Стирлинга, работающих с нестационарными потоками рабочего тела. Определено место семейства криогенных машин Стирлинга в выполненной систематике, использующей лишь общие термодинамические признаки.